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Un tiers des espèces de plantes d’Afrique tropicale menacées de disparition (étude)

Selon les experts, une nouvelle approche pour classer l’état de conservation des plantes suggère 7 000 espèces en péril.

PLANTES – Une nouvelle étude suggère qu’un tiers des espèces de plantes d’Afrique tropicale sont menacées d’extinction. Les plantes jouent un rôle crucial dans de nombreux écosystèmes et dans la vie en général, car elles fournissent de la nourriture et de l’oxygène, en plus de constituer une multitude de matériaux et de médicaments.

Cependant, les activités humaines telles que l’exploitation forestière, les mines et l’agriculture constituent une menace majeure.

Bien que le risque d’extinction des animaux dans le monde ait été bien étudié, le risque auquel de nombreuses plantes sont exposées reste flou : 86% des espèces de mammifères ont été évaluées par l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) pour sa liste rouge, contre 8 seulement. % d’espèces végétales.

Maintenant, les experts disent avoir mis au point une approche rapide pour donner un classement préliminaire. « Notre approche peut aider à hiérarchiser les espèces ou les régions sur lesquelles la Liste rouge de l’UICN devrait être centrée », a déclaré le Dr Gilles Dauby de l’Institut national de recherche pour le développement durable (CNRS) et co-auteur de la recherche.

Il a ajouté que la liste avait été reconnue comme une source faisant autorité et qu’elle était essentielle à la planification de projets pouvant avoir une incidence sur l’environnement.

Cette nouvelle étude est la dernière en date qui jette les projecteurs sur le sort des plantes. Plus tôt cette année, les scientifiques ont achevé l’analyse la plus approfondie des extinctions de plantes à ce jour. Ils ont découvert que 571 espèces avaient été éliminées depuis le début de la révolution industrielle – un chiffre qui, selon eux, risque d’être sous-estimé.

Dans le journal Science Advances, Dauby et ses collaborateurs ont expliqué comment ils se sont concentrés sur deux critères de la Liste rouge de l’UICN – l’un concernant la réduction de la taille de la population et l’autre sur le déclin de l’habitat – afin de développer un algorithme informatique permettant de classer automatiquement l’état de conservation des plantes.

L’équipe a présenté l’algorithme avec une base de données récemment compilée de la distribution de plus de 20 000 espèces de plantes en Afrique tropicale, ainsi que des données sur les menaces telles que les terres cultivées et les villes et les activités minières prévues.

Le processus de la liste rouge comprend également de telles données, qui sont examinées manuellement pour chaque espèce et incluent les contributions d’experts pour chaque espèce et chaque région – un processus plus minutieux, mais beaucoup plus coûteux et long.

Les auteurs disent que leur algorithme a classé 17% des espèces de plantes d’Afrique tropicale susceptibles d’être menacées et 14% potentiellement menacées, soit un total de près de 7 000 espèces.

Ces espèces sont en grande partie concentrées dans les forêts ombrophiles d’Afrique occidentale et les hauts plateaux éthiopiens. Si elles étaient classées dans les catégories de la Liste rouge de l’UICN, ces espèces seraient toutes « menacées d’extinction » – appartenant à des catégories allant de vulnérable à en danger critique d’extinction.

Cela signifie que près du tiers des espèces de plantes examinées pourraient être menacées d’extinction, une proportion qui devrait subsister même si toutes les espèces d’Afrique tropicale sont prises en compte.

« Nous évaluons que 38% des espèces supplémentaires sont géographiquement restreintes. Elles sont donc rares, mais pour lesquelles aucune menace évidente n’est identifiée pour le moment », a déclaré Dauby.

« Si la pression humaine augmente, ce qui est très probable dans la plupart des régions d’Afrique tropicale, ils seront probablement menacés dans un avenir très proche. » Les chercheurs affirment que leur approche n’est pas conçue pour remplacer l’évaluation de la Liste rouge, mais pourrait être utilisée pour une estimation préliminaire rapide du risque d’extinction car elle est moins chère et plus rapide – évaluant plus de 20 000 espèces en moins de sept heures.

L’UICN a déclaré au Guardian qu’elle se félicitait de la nouvelle approche. Mais le Dr William Hawthorne de l’Université d’Oxford a décrit la conclusion de la nouvelle étude selon laquelle un tiers des espèces d’Afrique tropicale sont potentiellement menacées d’alarme.

« Face à tout cet appel d’alarme, ce qui est vraiment nécessaire, ce sont des études plus locales, basées sur de nouvelles données et une grande initiative pour effectuer des enquêtes botaniques de plus en plus approfondies », a-t-il déclaré.

The Guardian

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